Historie van het Hollywood Sign

Toeristen en inwoners van Los Angeles kunnen er onmogelijk omheen; het Hollywood Sign. Vorig jaar bestond het beroemde teken – in de schaduw van downtown Los Angeles op de heuvels van Mount Lee – precies negentig jaar. Er waren tijden dat het Hollywood Sign dreigde te sneuvelen, maar dan waren er altijd weer initiatiefnemers die dit stuk cultureel erfgoed wilden redden. Met succes, want Los Angeles zonder het Sign is als eten zonder mes en vork. De metropool en de wereldberoemde letters, vijftien meter hoog per stuk, zijn simpelweg onlosmakelijk met elkaar verbonden.

Het Hollywood Sign vandaag de dagHollywood Boulevard
Dat eerste bezoek aan Los Angeles – in de zomer van 2002 – vergeet ik niet snel. Het was warm in Zuid-Californië, een tikkeltje aan de hete kant zelfs. Het was mijn eerste reis door Amerika en LA was de laatste stad voor de terugreis. Met een klein groepje mensen kregen we vanuit ons hotel een groepstoer door LA. Eenmaal in Hollywood stond het Hollywood Sign te blinken in de zon. Dat eerste moment dat ik het Sign in het echt zag – vanaf het beroemde Hollywood Boulevard – voelde bijna als thuiskomen. Na dat jaar kwam ik diverse keren terug in LA. Altijd – hoe kort ook – moet ik vanuit een soort dwangneurose even een blik werpen op het Hollywood Sign.

Hollywoodland, zo begon hetHollywoodland
Het was Harry Chandler, uitgever van de Los Angeles Times, die initiatief nam voor het Hollywood Sign. Niet eens zozeer als toeristische trekpleister, maar vooral om reclame te maken voor de ontwikkeling van grond voor huizenbouw. In eerste instantie bevatte het woord vier letters meer dan tegenwoordig: Hollywoodland. De oudste bewijzen van het bestaan van het Hollywood Sign dateren van 14 december 1923.

Grote Depressie
Al na een paar jaar kwam het onderhoud van het Hollywood Sign in de problemen. Dat had alles te maken met de ‘Grote Depressie’ waar Amerika in de jaren dertig mee te maken kreeg. De eerste letter, de H, viel voorover, zodat er korte tijd niet meer dan ‘Ollywoodland’ stond. Halverwege de jaren veertig nam het Los Angeles Recreation and Parks Commission het Hollywood Sign over, maar die wilden er het liefst vanaf. Daar stak de Kamer van Koophandel van Hollywood een stokje voor. In 1949 haalden ze de laatste vier letters – land – weg en restaureerden de andere letters. Het was een nieuw begin voor het Hollywood Sign.

Hugh Hefner
Desalniettemin kon het nooit heel lang duren, voordat het Sign aan vervanging toe was. Zo viel de letter O op een bepaald moment naar beneden, terwijl brandstichters verantwoordelijk waren dat de tweede letter L onderin werd verwoest. Hugh Hefner, oprichter van het magazine Playboy, greep in 1978 in en organiseerde op zijn Playboy Mansion in Los Angeles een gala om donaties in te zamelen. Hefner en acht andere donoren legden elk 28.000 dollar op tafel om een nieuw Hollywood Sign te financieren. Eind ’78 stond er een nieuw Sign dat dezelfde afmetingen heeft als het oude. Regelmatig wordt het Hollywood Sign voorzien van een vers likje verf, voor het laatst was dat in december 2012.

Hollywoodland zonder de HPeg Entwistle
Hoewel het Hollywood Sign het uithangbord van de filmindustrie is, zijn er ook droevige verhalen te vinden. Zoals het relaas van Peg Entwistle. In de lente van 1932 verhuisde de actrice van New York City naar Los Angeles om haar geluk te beproeven met rollen in speelfilms. In eerste instantie lukte dat, maar nadat ze van de studio geen nieuw contract kreeg, vond Entwistle dat blijkbaar reden genoeg de ladder van de letter H te beklimmen en er vanaf te springen. Haar lichaam werd later in een ravijn aangetroffen. Ironisch genoeg was er vlak voor haar dood een brief naar haar op de post gedaan met het aanbod de hoofdrol te spelen in een film over een jonge vrouw die zelfmoord pleegt…

Mullholland Drive
Het Hollywood Sign is niet echt te bezoeken. Althans, je kunt niet letterlijk naast de letters gaan staan. Het gebied rondom het Sign is afgesloten en wordt bewaakt door agenten. Er is ook camerabeveiliging. Via Mulholland Drive kun je dichtbij komen. Vanaf het Griffith Park Observatory – eveneens een bezoek waard voor wie Los Angeles bezoekt – is er ook goed uitzicht op het Hollywood Sign en kunnen bezoekers via een trail in de richting van de letters lopen. Er is nog één andere optie. Heb je een tomtom, scroll dan naar interessante plekken. Daar staat het Hollywood Sign vaak tussen. Vanaf Hollywood Boulevard stuurt tomtom je door de heuvels, langs de huizen richting het Sign. Dichterbij kom je niet! Zelfs niet als het Hollywood Sign er over negentig jaar nog staat.

Laat wat van je horen

*